BASF retira planes de inversión en Chile en medio de desaceleración de vehículos eléctricos

(Bloomberg) — El fabricante químico alemán BASF SE abandonó sus planes de invertir en activos mineros de litio en Chile, ya que una desaceleración global en la adopción de vehículos eléctricos arrastra a la baja los precios de los metales para baterías.

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BASF se retiró de las conversaciones iniciales con Wealth Minerals Ltd., con sede en Vancouver, que tiene proyectos de exploración en Chile, dijo la compañía alemana en un correo electrónico a Bloomberg el martes por la noche.

Los posibles acuerdos incluyen posible financiamiento y compra si Wealth adquiere contratos de producción en Chile. Como parte del impulso de BASF para aumentar los ingresos más allá de su amplia gama de plásticos y productos químicos, BASF también estaba explorando la posibilidad de construir una planta en Chile para convertir el litio en el cátodo que se utiliza en las baterías de los vehículos eléctricos.

«Finalmente no se materializó ninguna colaboración entre BASF y Wealth Materials», escribió BASF. La compañía no dio ninguna razón para poner fin a las conversaciones ni mencionó la planta de cátodos propuesta.

Las acciones de BASF subieron un 0,6% en las primeras operaciones de Frankfurt, sumándose a las ganancias del 7,4% del año pasado y valorando al mayor fabricante de productos químicos de Alemania en 40.000 millones de euros (43.000 millones de dólares).

La retirada se produce tras el anuncio de BASF la semana pasada de que había cancelado un plan conjunto con Eramet SA para una refinería de níquel-cobalto de 2.600 millones de dólares en Indonesia. Después de alcanzar un máximo histórico a finales de 2022, el litio se encuentra en su precio más bajo en tres años a medida que el crecimiento de las ventas de vehículos eléctricos se desacelera y los precios de insumos clave caen. BASF ahora planea aumentar el suministro de materias primas para sus operaciones europeas con una nueva planta de reciclaje de baterías en Alemania. Las operaciones deberían comenzar a finales de este año.

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La accidentada transición hacia los vehículos eléctricos ha llevado a los fabricantes de automóviles a dar marcha atrás en sus ambiciosos planes de lanzamiento de modelos, y a los fabricantes de celdas de batería como Northvolt AB a frenar proyectos multimillonarios. Esto provoca más cancelaciones en la cadena de suministro por parte de proveedores como BASF y Umicore SA.

Si bien la participación de la empresa alemana en Chile se encontraba en una etapa temprana, su retirada fue un golpe a la presión de las autoridades europeas para que las empresas obtuvieran contratos con proveedores clave de metales para baterías. Ese esfuerzo se está volviendo más difícil a medida que los proveedores asiáticos avanzan con baterías más baratas y los nuevos fabricantes europeos no pueden igualar.

La decisión de BASF es un cambio de suerte con una estrategia que se está implementando en Chile para abrir nuevas áreas para la extracción de litio. Uno de los proyectos de la empresa se encuentra en una zona considerada de importancia estratégica, por lo que debería tener como accionista mayoritario a una empresa estatal.

El director general de Wealth, Henk von Alpen, declinó hacer comentarios sobre la salida de BASF. Dijo que el progreso en la implementación de la estrategia gubernamental sobre litio ha sido lento. Los funcionarios anunciarán los detalles de las empresas interesadas en nuevos acuerdos en salinas no estratégicas la próxima semana.

(Actualizaciones con todos los detalles, precio de las acciones en la quinta columna)

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