5 preguntas para la final de la Conferencia Este

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Después de un emocionante final de segunda ronda, los Rangers se están preparando para su segunda final de la Conferencia Este en los últimos tres años.

Fue Tampa Bay la que se interpuso en su regreso en 2022, y aunque esta vez permanecerán en el Estado del Sol, tendrán que viajar un poco más al sur para llegar a Sunrise, hogar de los Florida Panthers.

Los campeones defensores de la conferencia ofrecerán su prueba más dura hasta el momento en los playoffs de este año, con el Juego 1 programado para el miércoles a las 8 p.m. en el Madison Square Garden.

«Eran un equipo superior en la liga», dijo el entrenador de los Rangers, Peter Laviolette. «Jugaron por la Copa el año pasado, terminaron primeros en su división… Aportan velocidad, tamaño, habilidad y atletismo. Hay algunas similitudes con Carolina, su estilo de juego y mentalidad agresiva. Algo de eso nos beneficiará». «Creo que la preparación será similar, pero también son un poco diferentes. Estamos entrando en eso ahora».

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Nos arremangaremos y analizaremos el juego desde todos los ángulos en los próximos días, pero comencemos con cinco preguntas generales sobre la búsqueda continua de los Blueshirts para poner fin a su sequía de 30 años sin campeonatos.

1. ¿Hasta dónde puede llevarlos la fórmula de los Rangers?

No es ningún secreto lo que ha impulsado a los Rangers a su éxito a lo largo de la temporada y durante dos rondas de los playoffs. La fórmula de tres partes de porteros de clase mundial, equipos especiales de élite y capacidad de finalización de alto nivel los ha hecho difíciles, con las tres áreas haciendo clic al despachar a los Washington Capitals y Carolina Hurricanes.

Comienza con Igor Shesterkin, quien ocupa el primer lugar entre los porteros restantes con un porcentaje de salvamento de .923 y 9.09 goles salvados por encima de las expectativas en 10 partidos de playoffs, según Evolving Hockey. Es la columna vertebral de los Blueshirts, su jugador más importante y el máximo trabajador.

El siguiente paso es una jugada dinámica que convierte a un ritmo del 31,4% y un sólido penal del 89,5%, que ocupa el tercer y segundo lugar entre los equipos de playoffs, respectivamente. Los Rangers han ganado o empatado la batalla de equipos especiales en todos los juegos menos uno hasta ahora, con la única excepción en una derrota en el Juego 4 la semana pasada cuando Brady Skjei anotó el gol de la victoria en uno de los dos goles de los Canes en esa serie. .

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Finalmente, está el factor decisivo de sus jugadores favoritos. Nadie estuvo mejor que Chris Kreider, quien puso al equipo sobre sus espaldas con un hat-trick histórico para cerrar el Juego 6 en Carolina, mientras que los cuatro goles de Artemi Panarin dieron la victoria al partido. Vincent Trocheck agregó su propia remontada en tiempo extra en el Juego 2, Alexis Lafreniere anotó cuatro goles que empataron el juego o pusieron a Nueva York adelante, y Mika Zibanejad brindó una producción constante con 14 puntos (tres goles, 11 asistencias) en total.

Esto permitió a los Rangers superar un juego algo mediocre en un enfrentamiento de cinco contra cinco, donde apenas superaron a sus oponentes en dos rondas, 19-18, siendo superados 249-195, y registraron un xGF del 47,25% que ocupa el puesto 12 entre los 16. Playoffs, según Natural Stat Trick.

Los Panthers obtienen mejores calificaciones en todos los ámbitos con 5 contra 5, pero lo mismo puede decirse de los Hurricanes. Los Rangers tienen una receta comprobada para ganar con calidad sobre cantidad, especialmente cuando se trata de tiros totales (de hecho, fueron superados en los seis juegos contra Carolina), pero no pueden permitirse demasiados errores en sus tres áreas clave. .

2. ¿Podrán igualar el «nivel de batalla» de Florida?

Desde el día en que fue contratado el verano pasado, Laviolette no ha perdido el tiempo instando a los Rangers a adoptar “ese entusiasmo dentro del juego que hace grandes a los equipos”. Este mensaje resonó durante toda la temporada, lo que hizo que el equipo trabajara más duro en los entrenamientos y el día del partido.

Laviolette les pidió que elevaran lo que repetidamente llamó el “nivel de batalla” porque creía que era necesario dar el siguiente paso. Es importante tener habilidad ofensiva, pero hay un elemento de prisa y determinación necesarios para convertirse en un campeón.

Los Panthers encarnan este lema. Están repletos de talento estelar en cada posición, pero hay una tenacidad distintiva que emana en toda su alineación. Está liderado por Matthew Tkachuk, quien no solo es su mejor jugador, sino también uno de los competidores más feroces de la NHL. La lista continúa a partir de ahí, incluidos los delanteros lesionados Sam Bennett, Nick Cousins ​​​​y Ryan Lomberg y un grupo de defensores grandes y móviles que usan su tamaño para empujar a los oponentes. Incluso Sam Reinhart, que ha marcado 57 goles, juega con una marcada ventaja.

Al igual que Carolina, Florida es un equipo de preselección directo que te hará ganar cada centímetro del hielo. La diferencia es que los Panthers lo hacen con una mala racha, lo que pondrá a prueba a los duros Laviolette Rangers, tanto física como anímicamente.

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«Quizás lo hagan de manera un poco diferente», dijo Laviolette cuando se le preguntó sobre el aspecto físico de Florida en comparación con el equipo de Keane. «Cada equipo presentará diferentes desafíos, así que sólo tenemos que asegurarnos de que estamos preparados».

3. ¿Cómo serán los pares D?

Los Rangers utilizaron los mismos conjuntos defensivos durante sus primeros nueve partidos de playoffs antes de hacer un cambio en el Juego 10, lo que llevó a resultados mixtos.

Esto representa un cambio de estrategia. Un cambio al final de la temporada dio lugar a tres parejas: Ryan Lindgren y Adam Fox. Kandre Miller y Braden Schneider; Erik Gustafsson y Jakob Trouba – quienes han sido utilizados de manera bastante uniforme, con Laviolette confiando en los tres para la mayoría de los partidos y distribuyendo los minutos en consecuencia.

Al volver a la pareja familiar de Miller y Trouba en el sexto partido, el técnico volvió a confiar en su mejor pareja limitando el uso del número 3 de Gustafsson y Sneijder.

Quizás fue en respuesta a un duro Juego 5 para Miller y Schneider, quienes estuvieron en el hielo durante dos de los cuatro goles de Carolina y registraron un porcentaje de tiro del 37,5%. Pero han sido, con diferencia, el mejor dúo de los Rangers en los últimos ocho partidos, mientras que Gustafsson y Trouba han sido las víctimas con mayor frecuencia.

También es posible que Laviolette quisiera separar a los dos veteranos y devolverlos con sus socios habituales, pero eso envió su tiempo de hielo en direcciones completamente diferentes. Trouba registró un TOI de 23:43, el máximo del equipo, en el Juego 6, con 20:42 en 5 contra 5, mientras que Gustafsson terminó con 13:49.

El siguiente paso será obvio. ¿Fueron los pares What’s Old New Again un rebote temporal en un intento de romper los palos? ¿O Laviolette ha decidido volver a su estilo de temporada regular, lo que significa depender en gran medida de Miller y Trouba para las tareas más difíciles?

4. ¿Quién podría ser el Factor X?

¿Qué pasa con Lafrenière? El delantero de 22 años viene de una temporada regular de 57 puntos y ha llevado ese impulso a los playoffs del Big Ten.

Fue engañosamente bueno con cuatro asistencias en cuatro partidos contra los Capitals, luego salió de manera mucho más aguda con seis puntos, incluidos cuatro goles, en seis partidos contra los Hurricanes. Se podría argumentar que fue el mejor patinador de los Rangers en los Juegos 2, 3 y 4, cuando acumuló cinco puntos y 13 tiros a portería.

«Parece estar cada vez más fuerte», dijo Laviolette después del Juego 4 en Carolina. «Fue agradable seguir viéndolo avanzar en los playoffs y marcar la diferencia».

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Será enorme si Lafrenière puede mantener el ritmo de puntos por partido contra los Panthers. Es igualmente importante mantener su estilo de juego asertivo, tanto en términos de entrar en zonas de alto riesgo como de jugar con ventaja física.

Si los Rangers van a competir con los seis mejores de Florida, necesitarán el número 13 para ayudar a inclinar la balanza.

5. ¿Veremos a Philip Chytil o Blake Wheeler en esta serie?

Las probabilidades parecen mejores para Chytil, quien dijo que se sentía «bien» después de la práctica del domingo en el centro de entrenamiento del MSG y dejó en claro «quiero jugar».

Si está sano, el talentoso jugador de 24 años es sin duda uno de los 12 mejores delanteros de los Rangers. Aportaría un golpe ofensivo muy necesario y una mentalidad de tirador a la tercera línea mientras infundiría velocidad a la alineación.

Salvo otro contratiempo, hay muchas posibilidades de que veamos a Chytil en algún momento de esta serie, tal vez tan pronto como en el primer juego. Pero dado su historial de lesiones en la cabeza, esta sigue siendo una situación muy delicada. Hay que darle crédito a los Rangers por manejarlo de esa manera, en lugar de apresurarlo a regresar después de dejar un emotivo Juego 3 enfermo y herido.

Wheeler, quien viene de una lesión en la pierna derecha que inicialmente se temía que pusiera fin a su temporada, parece una posibilidad más remota por varias razones.

Para empezar, recibió autorización para contacto total la semana pasada y ha tenido mucho menos tiempo de práctica que Chytil. En segundo lugar, hay un argumento menos convincente de que encaja en la alineación actual.

Los Rangers adquirieron a Jack Roslovic para reemplazar a Wheeler en el ala derecha de la línea superior, y aunque las cosas no fueron siempre fáciles, el jugador de 27 años ha anotado siete puntos (dos goles y cinco asistencias) en 10 partidos de playoffs. incluyendo… Son un par de asistencias en el tercer período en la victoria sobre Carolina.

Incluso antes de la lesión de Wheeler, había dudas sobre la disminución de la velocidad y la producción de sus pies. Dado que no figura como jugador de cuarta línea, probablemente será necesario que uno de sus nueve mejores delanteros lesione para que el jugador de 37 años regrese.

Aún así, es genial tener ese tipo de profundidad comprobada esperándote.

Vincent Mercogliano es el reportero del equipo de los New York Rangers para USA TODAY Network. Lea más sobre su trabajo en lohud.com/sports/rangers/ y sígalo en Twitter @vzmercogliano.

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