El espejo del telescopio espacial James Webb de la NASA supera las expectativas a medida que continúa la alineación

El telescopio espacial James Webb de la NASA completó otro paso importante en la alineación del espejo y lanzó la imagen infrarroja más alta jamás capturada desde el espacio.

Hace menos de dos meses, el telescopio espacial James Webb tomó sus primeras imágenes en el espacio. Las imágenes se tomaron de la estrella HD84406 en la constelación de la Osa Mayor y mostraron los 18 segmentos de espejo de Webb, que aún no se han alineado para crear una sola imagen clara. Los científicos que trabajan en Webb han pasado los últimos dos meses haciendo pequeños ajustes en la alineación de los espejos para producir una imagen única y unificada de la NIRCam o instrumento de imagen principal del telescopio.

El 11 de marzo, la NASA anunció la finalización de la fase de «microescenificación» de la alineación, la segunda de siete etapas cada vez más microscópicas. Esta etapa crítica está muy cerca de las etapas finales de la alineación, pero aún se deben hacer pequeños ajustes. Los controladores de la Tierra han estado trabajando durante meses para alinear secciones dentro de unos pocos nanómetros (mil millonésimas de metro) entre sí. Es posible que sea a fines del verano de 2022 antes de que todo el hardware de Webb esté completamente calibrado y listo para usar.

Si bien el propósito de esta imagen era enfocarse en la estrella brillante en el centro para evaluar la alineación, las ópticas Webb y NIRCam son tan sensibles que las galaxias y las estrellas aparecen en el fondo. En esta etapa de la alineación del espejo de Webb, conocida como «microfases», cada uno de los segmentos del espejo primario se modificó para producir una imagen única y uniforme de la misma estrella usando solo la herramienta NIRCam. Esta imagen de la estrella, llamada 2MASS J17554042 + 6551277, usa un filtro rojo para mejorar el contraste visual.
Créditos: NASA/STScI

Sin embargo, una vez completada la cuidadosa puesta en escena, se capturó y publicó una nueva imagen del espacio profundo. Aunque la alineación de Webb requerirá ajustes adicionales en un futuro cercano, la NASA afirma que esta imagen de la estrella 2MASS J17554042 + 6551277, con fragmentos del espejo de Webb en una alineación casi perfecta, es la imagen más alta jamás tomada en el espacio.

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La NASA ha publicado un comunicado que explica cómo el JWST está funcionando mejor de lo esperado. «Todos los parámetros ópticos verificados y probados cumplieron o superaron las expectativas. El equipo tampoco encontró problemas críticos, contaminación u obstrucciones medibles en el camino óptico de Webb. El observatorio puede recolectar con éxito la luz de objetos distantes y entregarla a sus instrumentos sin asunto.»

Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, declaró: «Hace más de 20 años, el equipo de Webb se propuso construir el telescopio más poderoso que jamás se haya puesto en el espacio y creó un diseño óptico audaz para cumplir con los objetivos científicos. Hoy puede decir que el diseño logrará el Éxito».

Pasarán meses antes de que Webb pueda proporcionar imágenes calibradas y procesables del universo, pero tanto los científicos como los fanáticos del proyecto ya son optimistas y están emocionados de ver lo que descubre Webb.

Según la NASA, las próximas seis semanas se dedicarán a la puesta en marcha, calibración y prueba de instrumentos científicos complejos, incluido el espectrómetro de infrarrojo cercano, el instrumento de infrarrojo medio, la imagen del infrarrojo cercano y los espectrómetros sin hendidura. En este punto del proceso, el algoritmo evaluará el rendimiento de cada instrumento y luego calculará las correcciones finales necesarias para lograr un telescopio bien coordinado en todos los instrumentos científicos.

La NASA afirma que el equipo de Webb está en camino de completar todos los aspectos de la alineación de elementos del telescopio óptico a principios de mayo, si no antes, antes de pasar a casi dos meses de preparación de instrumentos científicos. Si todo sale según lo planeado, las primeras imágenes web de resolución completa y los datos científicos se publicarán a principios de este verano.

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“Webb es el principal observatorio de ciencia espacial del mundo y, una vez que esté en pleno funcionamiento, ayudará a resolver los misterios de nuestro sistema solar, mirar más allá en mundos distantes alrededor de otras estrellas y explorar las misteriosas estructuras y orígenes de nuestro universo y nuestro lugar en él. Webb es un programa internacional dirigido por la NASA y sus socios en la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Canadiense”. (NASA)

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